Истребление древними охотниками крупных животных Австралии привело к необратимым изменениям природных экосистем

Спор о том, что явилось причиной массового вымирания крупных животных в среднем и позднем плейстоцене (40–12 тыс. лет назад) — изменение климата или истребление древними охотниками, — в случае Австралии, видимо, можно считать закрытым.

Результаты анализа первого (A) и второго (B) кернов (колонок) озерных отложений из «кратера Линча» за 127 тыс. лет. Серым цветом показан участок отложений, где резко уменьшилось содержание спор Sporormiella и впервые появились частички древесного угля. Видимо в это время и произошло истребление охотниками крупных травоядных животных. Шкала времени (тысячи лет) — слева от каждого графика. Глубина залегания — слева от графика B. Разными цветами показано относительное обилие спор и пыльцы (слева направо): покрытосеменных дождевого леса (выделено зеленым); голосеменных дождевого леса (выделено черным); склерофильной растительности (выделено красным); злаков, или мятликовых (выделено желтым); спор Sporormiella (выделено темно-красным); древесного угля (выделено серым). Изображение из обсуждаемой статьи в Science

Крупные травоядные сумчатые были истреблены вскоре после того, как люди добрались до этого континента, примерно 40 тыс. лет назад. Детальное изучение древних озерных отложений (образовавшихся в период с 130 до 3 тыс. лет назад) на северо-востоке Австралии показало, что крупные животные исчезли очень быстро, причем никаких изменений климата и характера растительности этому не предшествовало. А вот после их вымирания были отмечены значительные изменения растительного покрова и всего ландшафта в целом. Изменения климата, наблюдавшиеся как задолго до исчезновения крупных животных, так и после него, не могли быть причиной их вымирания.

Массовое вымирание так называемой мегафауны — крупных млекопитающих (как плацентарных, так и сумчатых), крупных нелетающих птиц и некоторых рептилий, наблюдавшееся практически повсеместно в среднем и позднем плейстоцене, необычайно интенсивно обсуждается в научной литературе. Хотя гипотез, объясняющих это явление, довольно много (для Северной Америки их предложено аж 13!), основных две. Первая — изменение климата и вызванное им сокращение площади ландшафтов, пригодных для обитания тех или иных животных (например, тундростепей в случае мамонтов: см. Мамонты вымерли потому, что им негде стало жить). Вторая — прямое истребление животных древними охотниками (во многих случаях вымирание действительно отмечалось именно тогда, когда до данного района добирались расселяющиеся племена Homo sapiens). Есть и компромиссное объяснение: изменение климата привело к резкому сокращению ареалов и численности крупных животных, а человек уже добил их.

Самое крупное существовавшее на Земле сумчатое — дипротодон (Diprotodon optatum). Будучи размером с носорога, этот зверь на самом деле является родственником вомбата и коалы. Дипротодоны были полностью истреблены древними охотниками. Изображение с сайта www.physorg.com

Группа австралийских ученых недавно опубликовала в журнале Science результаты исследования, убедительно показавшего, что в Австралии (по крайней мере — в северо-восточной ее части) именно охота древнего человека, а не изменение климата, стало причиной исчезновения ряда крупных травоядных млекопитающих. Выпадение же из экосистемы этих животных привело к существенному изменению не только растительности данного региона, но и всего ландшафта.

Материалом для анализа послужили две колонки (керна) озерно-болотных отложений, взятых в «кратере Линча» в тропической северо-восточной части Австралии. Сейчас этот кратер никак не выражен — судя по фотографиям, это ровная местность, покрытая травянистой растительностью. Но на самом деле там когда-то существовало окруженное лесом озеро, потом превратившееся в болото. Одна колонка (№1) включала отложения, образовавшиеся примерно за 100 тыс. лет (с 130 до 24 тыс. лет тому назад). Другая (№2), проанализированная более детально, охватила период в 50 тыс. лет (от 54 до 3 тыс. лет тому назад). Для каждой колонки получена детальная картина послойного распределения пыльцы разных растений (отдельно оценены покрытосеменные и голосеменные), частиц древесного угля (свидетельства пожаров), а также содержание спор грибов рода Sporormiella. Присутствие последних — очень важный показатель, поскольку прорасти и дать плодовые тела эти споры могут, только если попадут в помёт, оставленный крупными травоядными животными (такие вырастающие на экскрементах грибы называют копрофилами). Соответственно, исчезновение грибов Sporormiella — свидетельство исчезновения крупных травоядных млекопитающих (см. об этом подробнее Вымирание мамонтов и мастодонтов в Северной Америке могло быть причиной, но не следствием изменения растительности).
Среди представителей Австралийской мегафауны был и этот огромный кенгуру Sthenurus, достигавший веса в 150 кг. Наряду с другими 54 видами сумчатых весом более 10 кг, Sthenurus был полностью истреблен вскоре после заселения Австралии человеком. Изображение с сайта www.sciencemag.org

Археологические данные из близлежащих районов Австралии указывают на то, что человек появился там 49 тыс. лет тому назад. Согласно данным глубокого керна (№1), в течение 80 тыс. лет до появления в этих местах людей было два климатических перехода (от очень теплого влажного климата к более сухому и прохладному). Окружающие озеро дождевые тропические леса, состоявшие ранее в основном из покрытосеменных, сменились лесами из хвойных пород. Кроме того появилась так называемая склерофильная растительность (с жесткими листьями, хорошо переносящая засуху). Между 60 и 50 тыс. лет назад климат стал более влажным. Озеро тем временем превратилось в болото, а окружающий ландшафт представлял собой, видимо, чередующиеся участки леса и открытых пространств, поросших злаками и осоками. Обнаружение в отложениях большого количества спор Sporormiella свидетельствует, что в окрестностях обычными были крупные травоядные животные.

Однако 41 тыс. лет тому назад условия резко меняются. Споры Sporormiella практически перестают встречаться. По времени это совпадает как раз с исчезновением мегафауны в ископаемых остатках в других местах Австралии. В изученных отложениях резко возрастает количество древесного угля, что свидетельствует о большом количестве пожаров (скорее всего, вызванных уже деятельность человека). Дождевые леса уступают место склерофильной растительности. Исследователи подчеркивают, что отмеченные резкие изменения в характере растительного покрова происходили на фоне в общем неменяющегося климата. Решающим фактором было, по-видимому, истребление крупных травоядных животных, которые выедали большое количество веточного корма, а кроме того разрыхляли почву, способствуя интенсивному круговороту элементов минерального питания. В отсутствие крупных животных на земле скапливалось много горючего растительного материала, который легко возгорался уже не только от редких молний, но и от костров первобытных охотников (не исключено, что они использовали и активные палы растительности). Все эти процессы довольно быстро охватили Австралию и привели к существенному изменению доминирующих ландшафтов. Именно тогда при возрастании засушливости климата дождевые леса во многих местах сменились очень сухими лесами из деревьев с ярко выраженными склерофильными чертами. Современные эвкалиптовые леса — это по сути леса уже такого типа.

Таким образом, истребление первобытными охотниками крупных травоядных животных, по мнению авторов обсуждаемой статьи, явилось основной причиной не только вымирания самих этих животных, но и последовавшей за этим радикальной трансформации доминирующих ландшафтов./a